Efter kort lukning vender Hubble tilbage til arbejdet

Efter tre ugers nedetid har ingeniører ryddet en mekanisk blokering i en af ​​Hubbles gyroskoper og returneret observatoriet til fulde videnskabelige operationer.

Dette billede af Hubble-rumteleskopet blev taget af en astronaut lige efter, at rumfærgen Atlantis fangede teleskopet med sin robotarm den 13. maj 2009 for at starte en mission for at opgradere og reparere teleskopet.
NASA, ESA

Efter en tre ugers hiatus er Hubble-rumteleskopet tilbage i erhvervslivet.

Observatoriet havde været i dvale siden 6. oktober, efter at et backup-gyroskop begyndte at opføre sig unormalt. Efter at have udarbejdet kninks i denne opførsel sent i sidste uge, vendte Hubble-operationsteamet det ærverdige teleskop tilbage til fuld videnskabsoperation sent på fredag.

Det 28-årige rumteleskop afsluttede sin første videnskabsobservation den 27. oktober klokken 02:10 EDT s mål var en fjernstjernedannende galakse, der blev betegnet DSF2237B-1-IR.

Hubble s gyroskoper er et nøgleelement i teleskopet s pegekontrolsystem, en samling af komponenter, der bestemmer, hvor teleskopet peger på et givet tidspunkt. Denne info er vigtig for at sikre, at observatoriet forbliver i mål og ved, hvordan man skifter sit blik fra det ene himmellegeme til det andet.

Normalt bruger Hubble tre gyroskoper til at måle teleskopets rotationsrate i tre dimensioner af rummet. Den 5. oktober stoppede et af gyroskoperne med at virke. Observatoriet skiftede til sin sidste tilbageværende sikkerhedskopiering dagen efter, men udskiftningen rapporterede rotationshastigheder, der langt oversteg det, som teleskopet faktisk gjorde. Hubble satte sig i sikker tilstand, en sikkerhedsfunktion, hvor teleskopet suspenderer videnskabelige observationer og afventer instruktioner fra sin supportpersonale tilbage på Jorden.

”Vi tror, ​​at spinding af gyroskopet sandsynligvis var påvirket af en inkonsekvens i det omgivende væske eller materiale, ” siger Tom Brown (Space Telescope Science Institute), leder af Hubble-missionskontoret. Han siger, at fordi gyroskopet havde siddet inaktivt i flere år, kan det have udviklet en luftboble i dens væske eller en stiv ledning i en af ​​dens strømledninger. Holdet forsøgte at skifte mellem operationelle tilstande, hvilket hjalp lidt, samt blot at slå gyros strøm fra og til, hvilket ikke gjorde noget.

”Den næste ting, vi kunne gøre på området godartede handlinger, var at udføre manøvrer, mens man skiftede den operationelle tilstand, ” siger han. Holdet befalede Hubble at gennemgå en række vendinger i håb om at nulstille gyroen - og det virkede. Med uregelmæssigheden ryddet, lagde teamet gyroen gennem sine skridt ved at pege observatoriet mod et antal testmål, mens de også uploade yderligere softwarebeskyttelsesmuligheder, bare for tilfældet.

Nu er det tilbage som normalt.

”Videnskabsinstrumenterne er alle i god form, og forskere bruger dem på kloge måder til at lære nye detaljer om solsystemet, eksoplaneter og endda universets ekspansionshistorie, ” siger Jennifer Wiseman (NASA Goddard Space Flight Center). ”Vi er håbefulde af, at Hubble vil overlappe hinanden med James Webb-rumteleskopet, der skal lanceres i 2021, i flere år ind i 2020'erne.”