Astronomer kunne have fundet Apollo 10's "Snoopy" -modul

Et lille objekt tæt på jorden er muligvis et historisk stykke pladshardware: Apollo 10-månemodulet, kaldet "Snoopy."

Snoopy-månemodulet, der lukker for kommandomodulet Charlie Brown.
NASA / Project Apollo Archive

Den 23. maj 1969 indsatte astronauter ombord Apollo 10 Snoopy-månemodulet og satte kursen mod Jorden. Det er sidste gang mennesker sætter øjnene på Snoopy nu, astronomer har muligvis genopdaget denne fascinerende artefakt fra rumhistorien.

Fellow of the Royal Astronomical Society astronom Nick Howes delte den mulige opdagelse for nylig på Cheltenham Science Festival. Howes, der begyndte søgningen efter Snoopy i 2011, sagde i en nylig Sky News-rapport, at han er 98% sikker på, at det pågældende objekt faktisk er Snoopy. Det vil dog kræve opfølgningsobservationer for endeligt at bevise (eller modbevise) denne konklusion.

Det 2 meter lange Faulkes-teleskop syd ved Siding Spring Observatory.
Nick Howes / LCOGT

Astronomer startede jakten i 2011 ved hjælp af Faulkes North Telescope i Hawai'i, Faulkes South Telescope i Australien og data fra Catalina Sky Survey, der ligger uden for Tucson, Arizona. Pausen kom sidste år under observationer taget ved Mt Lemmon og andre undersøgelsesobservatorier med opdagelsen af ​​den lille jordkrydsende asteroide 2018 AV2. 2018 kredser om solen en gang hver 382 dag. AV2 bruger det meste af sin tid på at trække Jorden i sin bane omkring solen. To faktorer fandt astronomernes opmærksomhed: dens lave orbitalhældning (mindre end 1 °) i forhold til ekliptikken og dens lave hastighed, mindre end en kilometer i sekundet i forhold til Jordens orbitalhastighed.

Andre faktorer førte også til den konklusion, at 2018 AV2 sandsynligvis vil være Snoopy. Det er allerede listet som et kunstigt objekt på siden International Astronomical Union Minor Planet Center's Distant Artificial Objects. Ifølge Howes svarede objektets lysstyrke også til "en størrelse i højre kugleplads." Derudover siger Howes, at han havde modtaget mail "fra en betroet astronom ved Arizona Sky Survey, der indikerer, at JPL-hold også havde arbejdet med det, og det så ud til, at det var på det rigtige sted i 1969."

Apollo 10: Forspill til historie

Ofte glemt mellem den dramatiske Apollo 8-mission omkring Månen og den første besatte månelanding af Apollo 11, var Apollo 10 stadig en vigtig mission. Efter at Apollo 9 testede månemodulet i rummet for første gang i Jordens bane, fungerede Apollo 10 som en klædeprøve til månelandingen. Astronauterne fløj månemodulet ned til inden for 14, 5 kilometer (9 miles) fra månens overflade. Modulet blev navngivet "Snoopy" efter tegneseriekarakteren Peanuts, mens det tilsvarende kommando-modul fik navnet Charlie Brown.

Udsigten fra Snoopy med udsigt over månelandskabet.
NASA / Project Apollo Archive

Snoopys bane var unik blandt Apollo-missionerne. I modsætning til i de fem missioner, der landede på Månen, blev Snoopy-månemodulet i sidste ende bundet ind i en bane omkring solen.

Apollo 10-astronauter (kommandør Tom Stafford klapper Snoopys næse) og forbereder sig på afgang.
NASA

Falske alarmer

Der har været adskillige falske fund i årenes løb på jagt efter at genoprette Snoopy. Omkring 2015 var astronomer overbeviste om, at den lille asteroide nær Jorden WT1190F faktisk var det tabte månemodul. WT1190F ramte Jorden i Det Indiske Ocean nær Sri Lanka den 13. november 2015 og antages nu at have været det trans-månens injektionsstadium fra Lunar Prospector-missionen i 1998.

I 2006 blev en af ​​de første midlertidige mini-måner på Jorden opdaget, 2006 RH120. Efterhånden som rækkerne på nærjordiske asteroider er vokset i årene siden, har astronomer indset, at små asteroider lejlighedsvist bliver fanget af Earth-Moon-systemet, efter komplekse baner rundt om parret, før de bliver skubbet ud igen i solcirkulation. Disse objekter kan forveksles med den kasserede Space Age-hardware, der ofte følger den samme sti. For eksempel blev asteroiden J002E3 fundet tilbage i 2002, men astronomer indså snart, at dens spektre matchede maling, der blev brugt af NASA i slutningen af ​​1960'erne. Objektet viste sig at være en tredje-trins booster fra Apollo 12. En anden asteroide, 2013 QW1, viste sig at være en øvre fase-booster fra Kinas Chang'e 2 Moon-mission.

Bane om 2018 AV2.
NASA / JPL

Desværre ligger AV2 i øjeblikket 0, 374 astronomiske enheder (34, 7 millioner miles) fra Jorden, hvilket gør det til et svagt objekt på +29, 5 størrelsesorden. Dens næste tætte tilgang kommer først den 10. juli 2037, hvor den passerer 4 millioner miles fra Jorden, svarende til 16 gange afstanden mellem Jorden og Månen.

Imidlertid ville det teoretisk være muligt at observere objektet nu: Howes bemærker, at en Falcon Heavy- eller Delta IV-raket kunne krydse den aktuelle afstand i et år. En anden mulighed ville være at sende en lille CubeSat sammen med en fremtidig SLS-lancering med det formål at flyve med objektet for at foretage observationer.

Spektralanalyse, en radarprofil og andre iagttagelser vil gå langt for at bekræfte eller afvise objektets identitet. Når alt kommer til alt reagerer hule metalliske kunstige genstande forskelligt på solvarme og stråletryk (kendt som Yarkovsky-effekten) end faste rumarter.

Bestemt, Snoopy er en af ​​de mere nysgerrige objekter menneskeskabte genstande i solcellebane. Elon Musks Tesla Roadster, som SpaceX lancerede i solcellebane via sin første Falcon Heavy-flyvning i 2018, vinder sandsynligvis for "mest nysgerrige." Howes bemærker, at Musk er en stor fan af Apollo-programmet, så måske er en redning ikke helt ude af spørgsmålet. Modulet har lidt af et halvt århundredes kontinuerlig eksponering for ultraviolet stråling, men det skal være relativt intakt.

"Der er helt klart meget fra menneskehedens første skridt ind i dybt rum, der stadig er derude, " siger Howes, "og selvom det videnskabelige argument for at hente dem er marginalt, tror jeg med Snoopy at du har en unik, engangs rest af vores største tekniske præstation ... En, jeg ville meget gerne vise nærbilleder af [Apollo 10 astronauter] Tom Stafford og familien til Gene Cernan en dag. "

Kigger ud mod månemodulvinduet på Charlie Brown.
NASA / Apollo Image Archives.

For nuværende tidspunkt er det imidlertid en interessant idé at overveje, når vi nærmer os 50-årsdagen for Apollo 11-månelandingen, at en del af forløbermissionen, der gjorde det hele muligt, stadigvæk er derude og lydløst omløber om Solen.