Cool støv - og flere planeter? - til Proxima Centauri

Forfriskende nye observationer antyder, at der er meget mere, der foregår i Proxima Centauri-systemet den, der er vært for den nærmeste exoplanet til Jorden, end der møder øjet.

I 2016 annoncerede astronomer opdagelsen af ​​Proxima b, en planet, der kredser om den nærmeste stjerne til vores sol, Proxima Centauri. Det viser sig, at denne meddelelse bare var begyndelsen på seje nyheder fra dette system: nye observationer antyder, at Proxima b muligvis ikke var alene.

Kunstner s indtryk af støvbælterne omkring Proxima Centauri.
ESO / M. Kornmesser

Et team af astronomer ledet af Guillem Anglada * (Institute of Astrophysics of Andaluc a, Spain), studerede Proxima Centauri ved hjælp af Atacama Large Millimeter / submillimeter Array (ALMA) i Chile. ALMA s høje opløsning og følsomhed ved millimeterbølgelængder gør det ideelt til at opdage glød af koldt støv omkring stjerner i nærheden. Anglada og hans team pegede ALMA mod Proxima Centauri i mere end 20 timer og afslørede tilstedeværelsen af ​​en støvet ring omkring stjernen. Observationerne antyder også eksistensen af ​​yderligere ringe uden for det første og måske endda en anden planet. Resultaterne vises i The Astophysical Journal Letters .

Fordi Proxima Centauri er en mindre, mørkere stjerne, er systemet mere kompakt. Proxima b cirkler stjernen ved 0, 05 astronomiske enheder (au, den gennemsnitlige afstand mellem Jorden og Solen) til reference, Mercury kredser om solen på 0, 39 au Den støvede ring ligger langt ud over det, der strækker sig fra 1 til 4 au

Proxima-ringen ligner på nogle måder Kuiper Belt, et koldt, støvet bælte i fjerntliggende områder af vores solsystem (ud over 40 au), der indeholder en brøkdel af Jorden mass mass mass s masse. Mens Kuiper-bæltet er velkendt for større medlemmer som Pluto og Eris, indeholder det også finkorn, der er jordet ned gennem kollisioner over milliarder af år. Støvet ALMA, der observeres omkring Proxima Centauri, er sammensat af lignende små korn. Den gennemsnitlige temperatur og den totale masse af Proxima-ringen er også omtrent den samme som vores Kuiper Belt.

Kuiper Belt repræsenterer muligvis en planet, der aldrig dannede sig, da gravitationsinteraktioner med Neptune konstant omrørte materialet. Således antyder eksistensen af ​​et støvet bælte omkring Proxima Centauri, at der måske er flere planeter, der vandrer omkring denne svage stjerne.

Proxima Centauri ligger i den sydlige halvkuglekonstellation Centaurus.
ESO / IAU og Sky & Telescope

”Støvet omkring Proxima er vigtigt, ” siger Anglada. "Efter opdagelsen af ​​den jordiske planet Proxima b, er det den første indikation af tilstedeværelsen af ​​et forseggjort planetarisk system og ikke kun en enkelt planet omkring den stjerne, der er tættest på vores sol."

Holdet bemærker fristende antydninger til yderligere funktioner i systemet. Det mest spekulative af disse, men også det mest spændende, er den mulige opdagelse af en asymmetri i støvbæltet, med en gennemsnitlig afstand på 1, 6 au. Forfatterne antyder, at dette kunne være en anden planet indlejret i støvet. Det har måske endda sit eget Saturn-lignende ringsystem.

Astronomerne fandt også antydninger til et andet, koldere bælte af støv, ca. 30 au væk fra stjernen. Astronomer har opdaget lignende kolde støvringe omkring andre stjerner ved hjælp af Herschel-teleskopet, men vi arbejder stadig på at forklare, hvad de måtte betyde. Holdet foreslog også, at der kunne være et varmt støvskærm tættere på stjernen på omtrent ½ au

Flere observationer er nødvendige for at bekræfte disse strukturer - disse observationer er kun begyndelsen. ”Disse første resultater viser, at ALMA kan opdage støvstrukturer, der kredser omkring Proxima, ” siger medforfatter Pedro Amado (Institut for astrofysik i Andalucía, Spanien). ”Yderligere observationer vil give os et mere detaljeret billede af Proximas planetariske system.”

Vores seje stjernede nabo vil give os seje nyheder i de kommende år!


* Tilfældigt deler Guillem Anglada sit navn med Proxima b's opdager, Guillem Anglada-Escudé (Queen Mary University of London), som er medforfatter til den aktuelle undersøgelse.