Nysgerrighed registrerer Big Whiff of Methane på Mars

Nu ser du det, nu ved du ikke: Curiosity rover på Mars opdagede det højeste niveau af metan endnu, men et opfølgende eksperiment så disse niveauer falde inden for en uge. Forskere arbejder på at forstå betydningen af ​​resultatet.

NASA's Curiosity rover
NASA / JPL-Caltech

Mandag annoncerede NASA, at dens Curiosity rover på Mars har opdaget det højeste niveau af metan endnu 21 dele pr. Billion pr. Volumen (ppbv). Det er cirka dobbelt så højt som den foregående rekord. Meddelelsen gik forud for NASA s AbSciCon-astrobiologikonference i Belleview, Washington, hvor Paul Mahaffy, den vigtigste efterforsker af prøveanalysen ved Mars (SAM) -instrumentet ombord på roveren, talte kort om det nye resultat.

Eksistensen af ​​metan er spændende på grund af dens potentielle biologiske oprindelse, men det er vigtigt at bemærke, at gassen muligvis kommer fra geologiske processer. Nysgerrighed kan kun registrere gassen, den kan ikke bestemme dens oprindelse.

Men vent, der mere: Da SAM snuste luften igen, få dage efter den rekordstore whiff, var metanen væk. Niveauer var vendt tilbage til baggrundsniveauer på ca. 1 ppbv. (Hvis du tager en volumenhed, ville en milliardedel af det være metan.)

Der har været en løbende kontrovers om metan i Martian air. Nysgerrighed har fundet spidser af metan i løbet af sin tid på overfladen, skønt den på andre tidspunkter har rapporteret metaniveauet tæt på nul. Nogle af nysgerrighed s metan-pigge er blevet bekræftet ved orbitalmålinger fra Mars Express. Men Det Europæiske Rumfartsagentur s ExoMars Trace Gas Orbiter (TGO) har ikke fundet noget bevis for gassen, selv ikke under en af ​​Curiosity's spike.

En kunstners indtryk viser ExoMars Trace Gas Orbiter (TGO), der analyserer den Martiske atmosfære ved hjælp af den såkaldte sol okkultationsmetode . Instrumenterne ombord på TGO undersøger dybest set atmosfæren ved solnedgang.
ESA / ATG medialab

Uoverensstemmelsen sker delvist, fordi mens nysgerrighed måler fra måske en meter op fra jorden, og Mars Express foretager "nadir" -målinger, der kigger ned på jorden gennem atmosfæren, ser TGOs mest følsomme instrumenter sidelæns gennem den Martiske atmosfære for at se hvordan sollys er afbrudt. Så TGO har det svært ved at se luften ved siden af ​​overfladen - det undersøger virkelig atmosfæren i højder på 4 kilometer (2, 5 miles) og højere.

Den vigtigste efterforsker af TGOs Atmospheric Chemistry Suite, Oleg Korablev (Russian Academy of Sciences), bekræfter, at TGO foretog metanmålinger på samme tid som nysgerrighed, men de mest følsomme instrumenter foretog ikke deres målinger i nærheden af ​​Gale Crater. Imidlertid foretog både TGO og Mars Express mindre følsomme ”nadir” -målinger, som stadig analyseres. Faktisk er nogle data stadig ombord på rumfartøjet og skal endnu ikke downlinkes.

Baseret på de tidligere undersøgelser antyder Korablev, ”Der er sandsynligvis mekanismer, der arbejder, som ødelægger metan hurtigt, men alligevel nær overfladen.” Denne nye metumenpude, som nysgerrigheden opdagede, og dens hurtige forsvinden, kan kaste lys over disse mekanismer. Men det er virkelig for tidligt at fortælle - der er meget mere arbejde, der skal gøres, begyndende med at indhente og analysere alle data, inden denne undersøgelse kan offentliggøres i en peer-reviewet tidsskrift.

”Dette er meget en igangværende videnskabelig undersøgelse, ” siger Curiosity-teammedlem Christopher Webster (Jet Propulsion Laboratory).