Overlevede disse tardigrader crash-landing på månen?

Mød en tardigrade, også kendt som en vandbjørn. Et par tusinde af dem (dehydreret) blev sendt til månen på Beresheet-rumfartøjet, som styrtede ned den 22. april 2019. De er søde… ikke? Billede via Eye of Science / Science Source / ScienceNews.

Tardigrades - også kendt som vandbjørne - er nogle af de hårdeste og mest elastiske væsner på Jorden, selvom de stort set er mikroskopiske i størrelse, mindre end en millimeter lange. De er kendt for at være i stand til at overleve næsten ethvert miljø, du kan smide dem i, selv rum. Nu ser det ud til, at nogle af dem (eller muligvis deres levninger) kalder månen hjem takket være et styrt landing af et rumfartøj for et par måneder siden. Men mens tardigrades muligvis er hårdføre, er der ingen grund til at tro, at de overtager vores nærmeste himmelnabo, når som helst snart.

Tardigraderne var en del af et ”månebibliotek” sendt til månen på Israels Beresheet-rumfartøj. Dette bibliotek var et projekt fra Arch Mission Foundation, en almennyttig organisation, hvis mål er at skabe "en sikkerhedskopi af planeten Jorden." Biblioteket, på størrelse med en DVD, indeholdt 30 millioner sider med information, humane DNA-prøver og tusinder af dehydreret tardigrades.

Beresheet forsøgte sin landing i Sea of ​​Serenity den 11. april 2019, men styrtede ned efter et problem med motoren i de sidste øjeblikke. Som Nova Spivack, grundlægger af AMF, fortalte:

De første 24 timer var vi bare i chok. Vi forventede slags, at det ville være en succes. Vi vidste, at der var risici, men vi troede ikke, at risiciene var så betydningsfulde.

Påvirkningsstedet for Beresheet-rumfartøjet i Sea of ​​Serenity-regionen i månen, som det blev set den 22. april, 2019. Månebiblioteket ombord indeholdt forskellige prøver af DNA fra Jorden, herunder dehydrerede tardigrader. Billede via NASA / GSFC / Arizona State University / Wired.

Siden Beresheet var styrtet, havde Spivack og andre brug for at kende bibliotekets skæbne. Overlevede den styrtet? Hvad med tardigraderne? Blev de strødd over månens overflade, da styrtet skete? Da biblioteket var designet til at vare millioner af år, og i betragtning af dets sammensætning - lavet af tynde lag nikkel - og rumfartøjets bane i de sidste øjeblikke, mener Spivack, at det sandsynligvis forblev for det meste intakt.

Efter al sandsynlighed sidder tardigraderne på biblioteket stadig der i deres dehydreret sovende tilstand som de var, og venter på at blive genoplivet igen. De kan dog ikke gøre det på egen hånd; de skal bringes tilbage til Jorden, så de kan udsættes for en atmosfære igen. Først da kan de rehydratiseres, så der er lidt bekymring for dem at overtage og kolonisere månen!

Ideen var at se, hvor godt tardigraderne overlevede turen til månen, og om de kunne genoplives igen senere. Tardigrader er kendt for at komme ind i hvilende tilstande, hvor alle metaboliske processer stopper, og vandet i deres celler erstattes af et protein, der forvandler cellerne til glas. Dette er helt normalt for dem. Tardigrades er blevet genoplivet så meget som 10 år efter at de blev sovende, selvom forskere mener, at de sandsynligvis kunne overleve meget længere uden vand.

Spivack havde oprindeligt ikke planlagt at sende noget DNA til månen dette snart, tardigrades eller på anden måde, men skiftede derefter mening nogle få uger før biblioteket blev sendt til israelerne. Ud over de dehydrerede tardigrader blev andre prøver inkluderet i epoxyharpiksen mellem hvert lag af nikkel. Disse inkluderede hårsækker og blod fra Spivack selv og 24 andre mennesker. Selv nogle prøver fra hellige steder var inkluderet, såsom Bodhi-træet i Indien.

Et afsnit af AMFs månebibliotek, der indeholder tusinder af små, høje opløsningsbilleder af bogsider. Billede via Bruce Ha / Wired.

En kopi af det første nikkellag i månebiblioteket. Centerbillede blev fjernet i det faktiske bibliotek. Billede via Bruce Ha / Wired.

Biblioteket indeholder også delikate graveringer i nikkel, som blev foretaget af videnskabsmand Bruce Ha, der havde udviklet en teknik til at gravere billeder i høj opløsning i nanoskala til nikkel. Billeder blev ætset i glas ved hjælp af lasere og derefter afsat nikkel i et lag ovenpå, atom for atom. Billederne ser holografiske ud - tredimensionelle - og er så små, at du har brug for et mikroskop med 1.000x forstørrelse for at se dem.

Der var en vis bekymring for, at harpiksen kunne skade nikkelgraveringerne, men Spivack sagde, at det faktisk kan have hjulpet at redde biblioteket fra ødelæggelse ved påvirkning:

Ironisk nok er vores nyttelast muligvis den eneste, der overlever fra denne mission.

Der er 25 lag nikkel i biblioteket, der hver kun er nogle få mikron tykke (en mikron er en tusindedel af en millimeter). Disse lag indeholder en lang række jordiske godbidder: 60.000 billeder i høj opløsning af bogsider inkluderer sprogprimere, lærebøger og nøgler til dekodning af de andre 21 lag. Dette inkluderer næsten alle den engelske Wikipedia, tusinder af klassiske bøger og endda hemmelighederne til David Copperfields magiske tricks. Alt dette findes kun i de første fire lag. Andre lag indeholder DNA-prøver og tardigrader.

Kunstnerens koncept af Beresheet på månen. Desværre styrtede lander i stedet. Billede via SpaceIL / The Verge.

Spivack ønsker at sende flere lignende biblioteker til månen og fremover i fremtiden, inklusive DNA-prøver. Ideen er også at have flere ”sikkerhedskopier” af livet på vores planet, inklusive fra truede arter. Det er en elegant løsning, da tusindvis af kopier af biblioteket let kan laves, og terabyte data kan opbevares i et lille hætteglas med væske. En ny AMF-crowdfunding-kampagne i efteråret vil anmode om DNA-prøver fra frivillige til at inkludere på den næste månemission. Det ser ud til at være forsigtigt at have sikkerhedskopier af livet på denne planet, som Spivack forklarede:

Vores job som den hårde sikkerhedskopi af denne planet er at sikre, at vi beskytter vores arv, både vores viden og vores biologi. Vi er nødt til at sortere det værste.

Nederste linje: Nogle af de hårdeste organismer, der er kendt på Jorden, tardigrades, var ombord på Beresheet-rumfartøjet, der styrtede ned på månen i april sidste år. Men uden atmosfære eller vand er der praktisk talt ingen chance for, at de kunne genoplive sig selv fra deres sovende dehydrative tilstand.

Via kablet