Enceladus 'højre alder på havet til at støtte livet

Gejserne fra Saturns måne Enceladus. Disse enorme vanddampe springer ud gennem revner ved Enceladus 'sydpol. Cassini-rumfartøjet analyserede dråberne og fandt, at de indeholder vanddamp, ispartikler, salte, methan og en række komplekse organiske molekyler. Forskere mener, at de stammer fra et hav under månens iskolde skorpe. Billede via NASA / JPL-Caltech / Space Science Institute.

Kunne der være liv på Saturns måne Enceladus? Månen kan være lille, men den har et globalt vandhav under sin iskolde overflade, og forskere har spekuleret i, om der er noget levende i den dybe, mørke afgrund. Cassini-rumfartøjet fandt, at det er salt som havene på Jorden, indeholder rigelige organiske molekyler, og at der sandsynligvis er hydrotermisk aktivitet på havbunden.

Alle disse er positive tegn på beboelse, og nu har forskere fundet en anden: havet ser ud til at være den rigtige alder for optimale livsunderstøttende forhold. Fundet blev annonceret af Marc Neveu, en forsker ved NASA's Goddard Space Flight Center, den 24. juni 2019, under et foredrag på Astrobiology Science Conference i 2019 (AbSciCon2019). De peer-reviewede resultater var også tidligere blevet offentliggjort 1. april 2019 i tidsskriftet Nature Astronomy .

Enceladus 'hav anslås nu til at være 1 milliard år gammel. Dette er en ideel tidsalder med hensyn til, at livet starter og udvikler sig. Hvis havet var for ung, ville der ikke have været tid nok til forskellige elementer, der var nødvendige for at blandes sammen, men hvis det var for gammelt, er de kemiske processer muligvis allerede stoppet. Månen ville da have nået en tilstand af ligevægt, hvilket betyder, at reaktionerne på at opretholde livet ikke ville finde sted længere.

Enceladus set af Cassini-rumfartøjet. Denne lille, iskaldte måne har et globalt hav under jorden, der muligvis kan støtte liv. Billede via NASA / JPL-Caltech / NASA Science.

Så hvordan kom Neveu og hans team til denne konklusion? Ved hjælp af data fra Cassini-missionen, som sluttede i slutningen af ​​2017, skabte de 50 forskellige simuleringer af forhold i Enceladus 'hav. Disse omfattede detaljer om Saturns månes baner og radioaktiviteten af ​​klipperne på Enceladus, samt deres egne skøn over månens alder og hvordan den dannede sig.

Der var en simulering, der bedst genskabte de kendte forhold i havet, den, hvor havet er 1 milliard år gammel. Neveu er dog forsigtig, fordi simuleringen matchede de fleste af betingelserne, men ikke alle af dem:

For eksempel, hvis du tog den aktuelle dag, ville havet fryses ned i den simulering, som ikke er det, vi ser. Så havets alder bør tages med et saltkorn.

Som et næste trin ønsker forskerne at forbedre simuleringsmodellerne, så havet kan dateres mere præcist. Som Neveu sagde:

Vi vil vide dette, før vi går tilbage for at søge efter livet.

Illustration der skildrer det indre af Enceladus. Vand fra havoverfladen siver ned til overfladen gennem revner i isen på sydpolen, der bryder ud i enorme huler. Billede via NASA / JPL-Caltech.

At Enceladus overhovedet har et hav var overraskende for planetforskere, da det er så lille og overfladen er så kold. Ifølge Neveu:

Det er meget overraskende at se et hav i dag. Det er en meget lille måne, og i almindelighed forventer du, at små ting ikke skal være meget aktive [men snarere] som en død blok af sten og is.

Cassini-rumfartøjet studerede havets sammensætning ved at analysere vanddampen i de enorme huler, der bryder ud fra månens sydpol. Lommerne stammer fra havet nedenunder, hvor vandet perkolererer til overfladen gennem revner og springer ud i det tomme rum. Cassini var i stand til at flyve lige igennem røgene og fandt, at de indeholdt vanddamp, ispartikler, salte, metan og en række komplekse organiske molekyler.

Cassini fandt også bevis for den aktuelle hydrotermiske aktivitet - hydrotermiske åbninger - på havbunden, ligesom i verdenshavene. Sådanne hotspots kunne give en oase af nødvendig varme og energi i de ellers kolde farvande. På Jorden opretholder lignende åbninger en lang række enkle livsformer. Kunne det samme være tilfældet for Enceladus?

Cassini-missionen fandt bevis for hydrotermisk aktivitet - hydrotermiske åbninger - på bunden af ​​Enceladus 'hav. Kunne de hjælpe med at opretholde livet, som de gør på Jorden? Billede via NASA / JPL-Caltech / Southwest Research Institute.

Enceladus har alle ingredienserne, der anses for nødvendige for livet (som vi i det mindste kender det), og dets hav ser ud til at være temmelig ligner det i Europa. Om liv af nogen art nogensinde er startet her er stadig ukendt, men udsigterne virker lovende. Den eneste måde vi kan lære mere på er at vende tilbage dertil med en returmission. Der er ingen planlagt endnu, men der er missionforslag på tegnebordene, måske noget svarende til Europa Clipper-missionen, som nu er designet til at blive lanceret engang i 2020'erne. Denne mission vil studere Europa og dets ocean mere detaljeret end nogensinde før og søge bevis for, at der også er noget, der lever i dets mørke farvande.

Nederste linje: Det viser sig, at Enceladus 'underjordiske hav er lige den rigtige alder til at støtte liv, ifølge en ny undersøgelse. Sammen med det, vi allerede ved om dets potentielle beboelsesmulighed, gør dette Enceladus endnu mere lokkende i søgen efter liv andre steder i solsystemet.

Kilde: Evolution af Saturns mellemstore måner

Via Live Science