Hvordan blev Pluto en dværgplanet?

Pluto baggrundsbelyst via New Horizons-rumfartøj den 14. juli 2015. Billede via NASA / JHUAPL / SwRI.

24. august 2006. I dag er 13-årsdagen for Den Internationale Astronomiske Unions (IAU) 's beslutning om at nedgradere Pluto til dværgplanetstatus. Vores solsystem gik fra at have ni større planeter til at have otte større planeter. Pluto, der en gang blev betragtet som den yderste planet, blev mere kendt som den største af et antal små kroppe i det ydre solsystem. Neptun, den ottende store planet ud fra vores sol, betragtes nu som den yderste største planet. IAU formulerede en ny definition af, hvad det betyder at være en planet. IAU's XXVIth Generalforsamling formaliserede beslutningen og annoncerede den den 24. august 2006. Offentligheden og mange astronomer tager det ikke let med nogle, der erklærede, at de stadig ville overveje Pluto som en planet. Ordet plutoed - hvilket betyder at nedjustere eller devaluere noget - kom ind i det globale leksikon.

Hvorfor skete det? Vi får stadig spørgsmål om dette i dag. Før 2006 var astronomer ikke kommet rundt med at etablere klare standarder - såsom en minimumsstørrelse eller -masse eller andre overvejelser - ved hjælp af hvilke et objekt kan kategoriseres som et solsystem "planet" versus "dværgplanet."

De begyndte at se et behov, da mange små kroppe - som Haumea og Makemake - begyndte at blive opdaget i det ydre solsystem. Eris, også betragtet som en dværgplanet, er endnu mere massiv end Pluto! Så hvis Pluto er en planet, hvorfor skulle Eris ikke også have status som planet? Det var det spørgsmål, som IAU stillede sig selv, hvilket førte til dens dannelse af et Planet Definition Committee og i sidste ende 2006-beslutningen.

Mød Planet Definition Committee for Den Internationale Astronomiske Union. Denne gruppe tog den endelige beslutning om at nedgradere Pluto til dværgplanetstatus. Men selv i udvalget var ikke alle enige.

Udvalget havde et par mulige veje at køre ned på. Det ene ville være at tage beslutningen efter størrelse (eller masse), så Pluto ville forblive en planet, og derfor ville Eris og Ceres - det største legeme i asteroidebæltet i det indre solsystem - også blive planeter. I et stykke tid så det ud som om det kunne ske med nogle medlemmer af IAU-udvalg, der favoriserede denne beslutning.

En anden mulighed for IAU kunne have været at definere begrebet en planet uden nogen specifik logik: Jorden er en planet, Pluto er en planet, men Eris er ikke bare fordi .

Den 24. august 2006 meddelte IAU sin løsning på de spørgsmål, der blev rejst ved at have så mange nye objekter i det ydre solsystem. Det havde besluttet at skabe en videnskabelig definition af, hvad det betyder at være en planet. Desværre udelukkede definitionen Pluto fra den største planetstatus. Her er definitionen:

En planet er en himmellegeme
(a) er i kredsløb omkring solen,
(b) har tilstrækkelig masse til, at dens selvtyngdekraft overvinder stive kropskræfter, så den antager en hydrostatisk ligevægt (næsten rund) form, og
(c) har ryddet kvarteret omkring sin bane.

Det er “c”, der får Pluto til at mislykkes som en planet, ifølge IAU. For at et objekt skal være en større planet, skal det ifølge denne definition være det dominerende tyngdepunkt i sin bane. Det skal enten slynge andre objekter væk eller smelte sammen med dem.

Pluto er kun 0, 07 gange genstandenes masse i sin bane. I mellemtiden er Jorden 1, 7 millioner gange masse af genstande i sin bane.

Da Pluto mistede sin fulde planetstatus, blev den afsløret som en af ​​verdens mest elskede astronomiske objekter. Så det var ironisk, da New Horizons - det første rumfartøj nogensinde besøgte Pluto - opdagede et hjerteformet område på det i 2015. Billedet taget 450.000 km (450.000 km) fra Pluto via NASA / JHUAPL / SwRI.

Nye horisonter fangede dette billede kun 15 minutter efter dets nærmeste tilgang til Pluto den 14. juli 2015, da rumfartøjet kiggede tilbage mod solen. Denne udsigt tæt på solnedgang viser Plutos robuste, iskaldte bjerge og flade isflader plus uklarheder i Plutos spændende, men ubehagelige atmosfære. Billedet blev taget fra en afstand af 18.000 km (18.000 km); scenen er 1.250 km (1.250 km) bred. Billede via NASA / JHUAPL / SwRI.

På den skæbnesvangre dag - 24. august 2006 - oprettede IAU også en ny kategori af himmelobjekter til Pluto og alle Pluto-lignende objekter:

En "dværgplanet" er en himmellegeme
(a) er i kredsløb omkring solen,
(b) har tilstrækkelig masse til, at dens selvtyngdekraft overvinder stive kropskræfter, så den antager en hydrostatisk ligevægt (næsten rund) form,
(c) ikke har ryddet kvarteret omkring dets bane, og
(d) er ikke en satellit.

Ifølge IAU er der i øjeblikket fem dværgplaneter: Pluto, Ceres, Eris, Haumea og Makemake. Der er dog en sandsynligvis potentiel sjette dværgplanetkandidat, der midlertidigt er udpeget til 2007 OR10, og mange andre kendte dværgplanetkandidater.

Astronomer mener, at der kan være hundreder af uopdagede dværgplaneter i Kuiper Belt i det ydre solsystem. Der kan være op til 10.000 i regionen ud over.

Elsker du stadig Pluto? Du kan godt lide denne tee fra Hadria Beth, Quark Tees.

I øvrigt er det ikke almindelig viden, at mange astronomer startede ganske forsigtigt med deres brug af ordet ”planet” med hensyn til Pluto. I 1932, for eksempel kun to år efter, at den amerikanske astronom Clyde Tombaugh opdagede Pluto, skrev en anden astronom, Armin Otto Leuschner, i en tidsskriftartikel:

Du kan bemærke, at jeg med ekstrem konservatisme stadig henviser til Pluto som et objekt snarere end som en planet. Der er stor sandsynlighed for, at det er en planet, som det nu universelt konkluderes, fra tilgængeligt materiale ... Indtil videre er kun en øvre grænse for massen af ​​Pluto ... blevet oprettet, og en sådan masse antages ud fra tyngdepunkter at være for lille til at påvirker bevægelserne fra Uranus og Neptun i tilstrækkelig grad… Der er også en lille chance for, at senere undersøgelser vil gøre dens masse sammenlignelig med kometerne.

Husk, hvorfor astronomer begyndte at søge efter Pluto i første omgang. De forventede at finde et objekt stort nok til gravitationsmæssigt at forstyrre Neptuns bane. Hvis Pluto var blevet opdaget et årti senere, da Edgeworth spekulerede om eksistensen af ​​Kuiper Belt, kunne det måske aldrig have fået status som planet.

Som det var, som det eller ej, blev Pluto verdens øjenåbner, når det kom til klassificeringen af ​​solsystemobjekter.

Bundlinjen: 24. august, 2019, er 13-årsdagen for Plutos undergang til dværgplanetens status. I henhold til en ny definition fra Den Internationale Astronomiske Union blev Pluto en dværgplanet, fordi den ikke har "ryddet kvarteret omkring sin bane."

Læs mere om Pluto her

IAU taler om sin beslutning om at nedgradere Pluto her