Kæbenben er det tidligste bevis for moderne mennesker i Nordeuropa

Et stykke kæbeben udgravet fra en forhistorisk hule i England er det tidligste bevis for moderne mennesker i det nordvestlige Europa, ifølge et internationalt forskerhold. Deres forskning viser, at knoglen, som først antages at være omkring 35.000 år gammel, er markant ældre - mellem 44.000 og 41.000 år gammel.

Den nye datering af knoglen fra Kent's Cavern i det sydvestlige England forventes at hjælpe forskere med at finde ud af, hvor hurtigt moderne mennesker spredte sig over Europa i løbet af den sidste istid. Det hjælper også med at bekræfte den meget omdiskuterede teori om, at de tidlige mennesker sameksisterede med neandertalerne. Resultaterne af undersøgelsen vises i november 2011-udgaven af ​​tidsskriftet Nature .

Kent's Cavern. Kæbebenet blev opdaget 10 fod 6 tommer under overfladen og blev forseglet med stalagmitaflejringer. Billedkredit: TomGough

Teammedlem Beth Shapiro fra Penn State University forklarede, at fragmentet af maxilla (overkæbe) indeholdende tre tænder blev fundet i 1927 i Kent's Cavern, en kalkstenhule. Registreringer fra de oprindelige udgravninger viser, at kæbenben blev fundet 10 fod 6 tommer under overfladen og blev forseglet af stalagmitaflejringer. Shapiro sagde:

I 1989 daterede forskere ved Oxford University knoglen til at være omkring 35.000 år gammel. Imidlertid blev der senere rejst tvivl om datoens pålidelighed, fordi spor af moderne lim, der blev brugt til at bevare knoglen efter opdagelsen, blev fundet på overfladen. Vi vidste, at vi skulle udføre yderligere test for at datere knoglen igen.

Fordi det resterende ikke-forurenede knogleareal blev betragtet som for lille til at datere igen, søgte forskerteamet gennem udgravningsarkiverne og samlingerne i Torquay-museet for at få prøver af andre dyreknogler fra registrerede dybder både over og under stedet, hvor maxillaen var fundet. (Originale udgravninger blev foretaget af Torquay Natural History Society i Devon, England.)

Holdet opnåede derefter radiocarbon-datoer for knogler af ulv, hjort, hulebjørn og uldent næsehorn, som alle blev fundet tæt på maxillaen og kunne dateres til mellem 50.000 og 26.000 år gamle. Ved hjælp af en Bayesiansk statistisk modelleringsmetode kunne forskerne derefter beregne en alder for maxillaen.

Forskere har undersøgt den forhistoriske knogle i det sidste årti, men det var først med de nyeste teknikker, at en ny undersøgelse var i stand til at datere kæbenbenet som det tidligste moderne menneske kendt fra det nordvestlige Europa. Billedkredit: Chris Collins (NHM) og Torquay Museum

Tom Higham fra Oxford University's Radiocarbon Accelerator Unit sagde:

Det nye dateringsbevis, vi har opnået, gør det muligt for os for første gang at fastlægge den rigtige alder for dette centrale eksemplar. Vi mener, at dette stykke kæbeben er det tidligste direkte bevis, vi har på moderne mennesker i det nordvestlige Europa.

Shapiro forklarede, at den nye datering af knoglen er især vigtig, fordi den giver klare beviser for, at anatomisk moderne mennesker levede sammen med neandertalere. Hun sagde:

Hvis kæbenben faktisk er 44.000 til 41.000 år gammel, betyder det, at det var fra et tidspunkt, hvor neandertalere stadig var til stede i Europa, så vi var først nødt til at bekræfte, at knoglen var fra et anatomisk moderne menneske og ikke en neandertaler.

Ved hjælp af en virtuel 3D-model, der er baseret på en CT-scanning af kæbebenet, sammenlignede teamet de udvendige og indre former af tænderne med de af moderne menneskelige og neandertaler fossiler fra en række forskellige steder. De fandt tidlige moderne menneskelige karakteristika i alle undtagen tre af de 16 tandegenskaber.

Holdet besluttede, at selv om de dominerende egenskaber helt sikkert er moderne, er der nogle, der er tvetydige, eller som falder ind i Neanderthal-området. Holdet mener, at disse tvetydige træk kan afspejle utilstrækkelig prøveudtagning af moderne menneskelig variation, delte primitive træk mellem de tidlige moderne mennesker og neandertalere eller endda opdræt mellem de to arter.

Undersøgelsen kunne hjælpe med at løse et mysterium om de kendte datoer for den Aurignaciske periode - en tid med kulturudvikling i Europa og sydvestlige Asien, der varede fra omkring 45.000 til 35.000 år siden. Mens Aurignacian-værktøjer og ornamenter (som antages at være lavet af de tidligste moderne mennesker i Europa) er dateret så gamle som 44.000 år, har forsøg på at identificere alderen for relevante menneskelige levninger resulteret i datoer, der ikke når længere end mellem 41.000 og 39.000. for år siden, hvilket indikerer et betydeligt hul.

Higham sagde:

Vi har nu direkte bevis for, at moderne mennesker var i det nordvestlige Europa for omkring 42.500 år siden. Det bekræfter tilstedeværelsen af ​​moderne mennesker på tidspunktet for den tidligste Aurignacian-kultur og fortæller os meget om spredningshastigheden for vores arter over hele Europa i den sidste istid.

Bundlinjen: Forskere - inklusive Beth Shapiro fra Penn State University og Tom Higham fra Oxford University - testede en forhistorisk menneskelig kæbeben fundet i Kent's Cavern i England og fastlagde, at den sandsynligvis er mellem 44.000 og 41.000 år gammel. Dette gør det til det tidligste bevis for moderne mennesker i det nordvestlige Europa, indikerer, at anatomisk moderne mennesker eksisterede sammen med neandertalerne og bekræfter tilstedeværelsen af ​​moderne mennesker på tidspunktet for den tidligste Aurignacian-kultur. Resultaterne af undersøgelsen vises november 2011 i tidsskriftet Nature .

Læs mere på Penn State Research News

Sværme af mennesker overvældede sandsynligvis neandertalerne

Tanya Smith: Neanderthal tænder afslører kort barndom

Gamle mennesker blandede sandsynligvis det op