Mars Insights "Mole" rammer en ulempe

Boreoperationer til NASAs Mars Insight Lander er blevet sat på vent, da "muldvarp" har ramt uventede forhindringer.

Boring er aldrig let især når man prøver at gøre det 172 millioner miles væk på en anden planet. NASA annoncerede for nylig, at dens Mars Insight-lander vil pause boreoperationer i cirka to uger efter et uventet stop. Ingeniører mener, at stoppet skyldes, at små sten blokerer boret.

En kunstners koncept om Insight on Mars.
NASA / JPL

Teamet har besluttet at sætte hammeren på pause for nu at lade situationen analyseres nærmere og i fællesskab komme med strategier for at overvinde hindring, sagde Tilman Spohn (tysk Areospace Center) i en nylig pressemeddelelse .

Boret er en del af Heat Physical Properties Package (HP 3 ) og er designet til at bore mindst 5 meter ned i Mars-regolitten for at måle den varme, der stammer fra planetens indre. Leveret af det tyske rumfartscenter (DLR), hamrede boren Marsjord med 4.000 små slag i cirka 4 timer ved sit første forsøg den 28. februar. Efter ca. fem minutter var det nået en dybde på mindst 7 tommer, men ikke mere end 20 tommer (18 til 50 centimeter); efterfølgende estimater satte boredybden på ca. 30 cm. På denne dybde var boret cirka tre fjerdedele af vejen ud af sin boligstruktur. Tre og en halv time senere drejede boret ca. 15 grader; det har måske stødt på en lille klippe eller et lag med grus og efterhånden bevæget sig omkring det eller skubbet den til side.

Boret, også kendt som "muldvarp", stoppede derefter for at køle ned i tre dage, inden den begyndte endnu en hammeression den 2. marts. Denne gang gjorde boret ingen væsentlige fremskridt, hvilket fik teamet til at sætte fat i yderligere boring for at forstå problemet. Holdet spekulerer i, at føflekken kan have ramt en anden lille sten eller et lag med grus.

En tidsplan, der viser installationen af ​​HP 3- pakken på Mars's overflade.
Planetary Society / Emily Lakdawalla

Lanceret fra Vandenberg Air Force Base i Californien den 5. maj 2018 sammen med dets Mars Cube One-relæer, Insight landede på Mars den 26. november 2018. Den eneste mission til at tage rejsen i løbet af Mars-vinduet i Marshalvåret, Insight er også den første dedikerede geodesimission designet til at undersøge det indre af Mars.

Videnskabsmænd havde håbet, at regolitten omkring landeren ville være relativt stenfri - det er grunden til, at teamet valgte den flade, uovertrufne Elysium Planitia-landingsplads til missionen. Molen er nødt til at ramme en dybde på mindst 3 meter for nyttig videnskab, og missionsteamet håber at nå 5 meter. Føflekken er designet til at overvinde disse korte snags. Faktisk satte DLR-ingeniører muldvarp gennem sine skridt her på Jorden, og det afbøjede let små sten og snavs placeret langs dens sti. En hårdere regolith vil dog gøre det langsommere end forventet.

Varmesonden, HP 3, gennemgik test i Tyskland inden InSights lancering.
NASA / JPL-Caltech / DLR

Selve sonden fungerer som forventet og måler varmeafledning og varmeledningsevne. Dette betyder, at forskere kan kalibrere sensorerne, der er indlejret i molens bund. Når molen er nået 50 cm, vil den første temperatursensor på tetheren komme ind i regolitten, og instrumentet vil begynde at måle varme, der stråler fra selve kernen i Mars. Mars indre varme er delvis tilbage fra planetens dannelse og dels et produkt af radioaktivt forfald i dets indre.

Mars Insight implementerede med succes sit Seismic Experiment for Interior Structure (SEIS) seismometer, sammen med dets beskyttende skålformede omslag, på Marsoverfladen den 19. december 2018.

Sensing Phobos

I mellemtiden foretager Mars Insight-teamet også en anden interessant observation ved hjælp af radiometeret på HP 3- pakken. Marsmånen Phobos vil transportere Solen flere gange i begyndelsen af ​​marts, set fra Insights placering. Holdet formåede allerede at "se" den første 30-sekunders begivenhed i sidste uge, der optrådte som en kort dukkert i temperaturen på ca. 1 ° C på overfladen af ​​Mars, omtrent som en ensom sky, der passerede foran solen på en solrig dag. Denne observation er vigtig for måling af mængden af termisk inerti, der er til stede i regolitens overfladelag. Termisk inerti er en funktion af tæthed, varmekapacitet og varmeledningsevne: en lille værdi kunne afsløre porøs, lav densitet regolit, mens en større end forventet værdi kunne indikere tættere regolit. Indsigt forventes også at opdage små tidevand rejst ved passering af Phobos.

I øjeblikket vil NASA og DLR diskutere strategier for at få boret i gang i de kommende uger. Indsigt er ved godt helbred og fortsætter med at tage overflademålinger af Marsmiljøet. Der er ingen grund til at ringe til Bruce Willis. . . endnu.