Mars livslister fra methan og 'sticks'

Mars Hand Lens Imager (MAHLI) syn på de usædvanlige "rør" eller "pinde", som Curiosity rover har set på sol 1922. Deres oprindelse diskuteres i øjeblikket. Foto via NASA / JPL-Caltech / MSSS / AmericaSpace.

Denne artikel blev oprindeligt offentliggjort på AmericaSpace. Genoptrykt her med tilladelse.

Når vi går ind i 2018, fortsætter NASA's Curiosity rover med at udforske øverst på Vera Rubin Ridge, på de nedre flanker af Mount Sharp. Roveren kører gradvist længere op langs flankerne og lukker de maleriske fodbakker foran sig. Som det gør, har Curiosity gjort to nye interessante opdagelser, som kan have konsekvenser for muligheden for liv.

Det første har metan at gøre. Det har været kendt, at gassen eksisterer i atmosfæren i meget små mængder i lang tid nu, men dens oprindelse er stadig ukendt. På Jorden produceres langt det meste af mikrober såvel som andre geologiske processer. Men hvad med Mars? Teorier har indbefattet meteorer, geologisk aktivitet under jorden, clathrates, serpentisering og mikroorganismer.

Nu viser en ny undersøgelse af resultater fra Curiosity rover, at metaniveauet er sæsonbetonet.

Nysgerrighed har "sniffet" den Martiske atmosfære 30 gange indtil videre og fundet sæsonbestemte variationer i metan. Billede via NASA / JPL-Caltech / MSSS / AmericaSpace

Chris Webster, der fører det metansensoriske instrument på NASAs Curiosity rover ved Jet Propulsion Laboratory i Pasadena, Californien, sagde:

Det, der er så chokerende her, er denne store variation. Vi forsøger at forestille os, hvordan vi kan skabe denne sæsonbestemte variation.

Nysgerrighed har målt små mængder metan, 0, 4 dele pr. Milliard (ppb), med lejlighedsvis pigge op til 0, 7-ppb. Det er ikke meget, men stadig omkring 3 gange så meget som almindelig sæsonbestemthed på grund af CO2-frysning ud på den store sydlige polhætte, støvstorme eller niveauer af UV-lys skal være med for. Det gør derfor også en biologisk oprindelse til en større mulighed, ellers kan metanen absorberes og frigøres fra porer i overfladebergarter med hastigheder, der afhænger af temperaturen. Mike Mumma, en planetvidenskabsmand ved Goddard Space Flight Center i Greenbelt, Maryland, sagde:

Du ville forvente, at livet er sæsonbestemt.

I 2009 fandt Mumma bevis for en metan-plym på 45 ppb ved hjælp af et teleskop på Hawaii.

Et tidligere ChemCam-billede af de usædvanlige træk fra sol 1922. Billede via NASA / JPL-Caltech / MSSS / AmericaSpace

Et nærmere billede af formationerne på sol 1922. Billede via NASA / JPL-Caltech / MSSS / AmericaSpace

En endnu tættere oversigt over et af stifterne, , der ligner den ødelagte ende af et rør. Billede via NASA / JPL-Caltech / MSSS / AmericaSpace

Dette kommende april vil Det Europæiske Rumfartsagentur ExoMars Trace Gas Orbiter (TGO) slå sig ned i sin endelige bane for at begynde videnskabelige observationer, herunder kortlægge mængden af ​​metan i atmosfæren over hele planeten med øget følsomhed. Dette skulle bidrage til yderligere at indsnævre de mulige kilder til metan.

I mellemtiden har nysgerrighed også opdaget nogle interessante små stick-lignende eller rørlignende formationer på nogle af klipperne på Vera Rubin Ridge. Hvordan de dannede er endnu ikke kendt, men de har givet anledning til nogle livlige diskussioner. De er små, kun et par millimeter på tværs. Mens de sandsynligvis er geologiske, såsom krystalforme eller konkretioner, er deres lighed med nogle typer sporfossiler på Jorden også blevet antydet forsigtigt af nogle. De blev først set første gang i sort-hvide billeder taget af rover, før den fortsatte videre, men blev betragtet som spændende nok til at roverholdet kunne sende rover tilbage for at se nærmere på.

Kunne de faktisk være fossiler? Ifølge Ashwin Vasavada, projektforsker for nysgerrighed

Vi udelukker det ikke, men vi vandt bestemt ikke det som vores første fortolkning.

Et eksempel på bioturbation på Jorden i en sedimentær klippe fra den ordoviciske / siluriske periode på Devon Island, High Arctic. Billede via HMP / Pascal Lee / AmericaSpace

Et andet eksempel på bioturbationsfossiler, kaldet Planolites - ormgraver fra Mud Buttes. Billede via 2013 Chin et al./Creative Commons / AmericaSpace

Som Pascal Lee, en planetvidenskabsmand ved NASA Ames, Mars Institute og SETI Institute, fortalte os:

The Curiosity pic virkelig piques vores nysgerrighed. Fra dette billede alene er det svært at fortælle, hvad de vagge pinde er, og en strengt mineralsk oprindelse er naturligvis den mest sandsynlige. Men som feltgeolog, da jeg første gang så billedet, er den umiddelbare tanke, der kom op i tankerne, bioturbation. Bioturbation er den proces, gennem hvilken organismer, der lever i sedimenter, kan forstyrre selve strukturen af ​​disse sedimenter. Et almindeligt eksempel på bioturbation er dannelsen af ​​ormgraver. Burrows, når de først er fyldt med sedimenter, fossiliseret og derefter udsat for erosion, kan ende med at se ud som vragende pinde.

Da de fleste forskere mener, at martiansk liv, hvis det eksisterede, sandsynligvis ikke udviklede sig forbi enkle encellede organismer, ville det være overraskende at finde bevis for bioturbation. Lee tilføjede:

Er noget af dette relevant for Mars? Nå, bioturbation i omfanget af de funktioner, der ses i Curiosity-billedet, ville indebære makroskopiske multicellulære organismer på arbejdspladsen, så noget, der ville have udviklet sig langt ud over det encellede liv.

At hævde, at vi ser bioturbation på Mars - hvilket jeg ikke sagde - ville være en ekstraordinær påstand. Jeg bliver mindet om, hvad Carl Sagan ville sige: 'Ekstraordinære påstande kræver ekstraordinære beviser'. Vi har brug for meget mere bevis end dette eneste nysgerrighedsbillede for at fremsætte et sådant krav, inklusive bevis, der tillader at udelukke mindre ekstraordinære påstande. Men jeg må sige, at billedet er virkelig spændende, og jeg håber, at nysgerrighed bruger mere tid i området for at komme til bunden af ​​dette.

Dette er spændende!

Nederste linje: Nysgerrighed har gjort 2 nye interessante opdagelser - den ene er relateret til atmosfærisk metan og den anden til mærkelige "stick" -formationer - der kan have konsekvenser for muligheden for martiansk liv.