Orbital Path Podcast: afværger katastrofe i ozonlaget

Hvad godt er forskning omkring det fjerne univers, når det aldrig vil have nogen direkte indflydelse på vores liv? Hvorfor skulle vi finansiere folk til at lege sådan? Hvad har NASA nogensinde gjort for mig?

NOAA / NASA

Dette er legitime spørgsmål at stille, men det sender altid en trist sorg gennem mig, når jeg hører dem. De afspejler et af de mindst forståede aspekter af videnskaben: hvordan selve undersøgelseshandlingen kan have enorme, uforudsete konsekvenser.

Sikker på, nogle mennesker vil joke om, hvordan NASA gav os Tang og borrelås (som hverken blev opfundet af NASA), mens mere tankevækkende mennesker muligvis påpeger, at den enormt betydningsfulde personlige computerrevolution muligvis er blevet modregnet af Apollo-programmet er nødt til at bringe mindre, lettere computere ud i rummet. Men der er også en dybere historie, og en der ærligt giver mig frysninger.

Hvordan vi næsten ødelagde ozonlaget og reddede det

Vi ødelagde næsten Jordens miljø. Alvorligt, det er egentlig ikke så meget af en underdrivelse. I slutningen af ​​1970'erne bemærkede forskere over hele verden, nogle, der arbejdede med jordbaserede data og andre med målinger fra NASA-satellitter, at der skete noget meget dramatisk - og meget dårligt - med Jordens ozonlag. Først var selv forskerne mistænkelige over deres egne data. Ozonlaget syntes at være i en massiv tilbagegang. Det skulle bare ikke ske. Ingen kunne forklare det. Så forskere kom på arbejde.

Ozonlaget er Jordens naturlige solcreme, der absorberer skadelig ultraviolet stråling fra solen. Da ozonniveauerne faldt, ville mennesker opleve en gradvis optagelse i solskoldning og hudkræft (ubehageligt nok), men uden handling ville ozonlaget for det meste være blevet udtømt i år 2060 med katastrofale resultater. Visse afgrøder ville være døde, husdyr ville have været påvirket, og folk ville have været nødt til at blive flyttet. Fødevareforsyningen ville være blevet afbrudt, hvilket resulterede i store økonomiske virkninger og meget sandsynligvis konflikt - måske endda krige.

I denne episode af Orbital Path taler vi med to videnskabsfolk, der var der i skyttegravene. Ingen af ​​dem startede med at forsøge at redde verden. Susan Solomon ledede en ekspedition til Antarktis, hvor et faktisk hul i ozonlaget udviklede sig. Hun og hendes kolleger regnede med tiden ud af, hvad der ødelagde ozonlaget: det var os. Industrielle kemikalier, der findes i flere kilder fra køling til hårspraydåser, blev transporteret gennem vores atmosfære og koncentreret i Antarktis, hvor sjældne skyer i høj højde førte dem op i stratosfæren. Da kemikalierne var kommet op, hvor ingen troede, de skulle være, begyndte de at nedbryde Jordens ozonlag. NASA-forskere som Anne Douglass deltog i kampagnen, der målte ozon fra rummet, og temmelig snart begyndte mennesker over hele verden at indse, hvad der stod på spil her. Noget måtte gøres.

Og sådan var det. Forskere, politikere, ledere inden for den kemiske industri og en stærk interesse og støtte fra offentligheden var alle sammen for at danne Montreal-protokollen, som i 1987 tog de første skridt til at forbyde kemikalier, der ødelagde ozonlaget. Nu er ozonhullet stabiliseret og kan endda blive langsomt helende. Katastrofen blev afværget.

Lyt til podcasten:

Denne historie har en lykkelig afslutning, og en, der fortsætter med at inspirere mig af to hovedårsager. For det første kan videnskabelig forskning for sin egen skyld have en enorm, næsten uberegnelig værdi. Forskere, der søger at forstå vores kemiske kemi, bare for nysgerrighedens skyld, kan have reddet dit liv.

For det andet er vi som art i stand til at arbejde sammen for at træffe de rigtige beslutninger om pleje af vores planet. Ja, vi står over for en større, langt mere kompliceret udfordring med at tackle klimaforandringer. Men det er tid til at grave sig ind og finde ud af, hvad de første skridt er. Ledere i regering, industri og videnskab kan med deltagelse og entusiasme fra offentligheden mødes for at gøre det rigtige. Lad os komme i gang med det med det samme.


Orbital Path er produceret af PRX og understøttet af Alfred P. Sloan Foundation. Gå ikke glip af PRX's andre science podcasts: Transistor og Outside Magazine.