Sæler vender tilbage til at yngle inden for en kropslængde fra fødestedet

Forskere har opdaget, at kvindelige antarktiske pelssæler har en uhyggelig evne til at vende tilbage til inden for en kropslængde fra hvor de blev født, når det er tid til at opdrætte.

Selv hvis de ikke klarer at komme så tæt, føder flertallet af kvinder hvalpe inden for 12 meter fra hvor de selv blev født.

Billedkredit: Liam Q

Dr. Joe Hoffman fra University of Bielefeld i Tyskland ledede undersøgelsen. Han sagde:

Det er som om de har et slags indbygget GPS-system. Eller det kan være, at de bruger signaler, som lugt, som vi ikke kan måle. Det bemærkelsesværdige er, at kolonien er uden funktion, så det er imponerende, at de finder vej tilbage.

Hvad der også er slående, er, at disse sæler måske har brugt op til fem år på at fodre hundreder af kilometer ud på havet, før de kom hjem.

At vide mere om, hvordan disse sæler lever deres liv, vil hjælpe forskere med at forstå, hvordan populationer påvirker det skrøbelige lokale økosystem i Syd Georgia i det sydlige Atlanterhav.

Cirka 97 procent af verdens antarktiske pelssælbestand bor i Syd Georgia. Befolket, der blev jaget til næsten udryddelse i slutningen af ​​1800-tallet og begyndelsen af ​​1900-tallet, er tilbage fra kun 30 individer til millioner af sæler i dag.

Billedkredit: Liam Q

Men med overalt mellem tre og fem millioner sæler, der kommer i land for at avle hvert år, opdager forskere, at de eroderer græs og kan skade sjældne planter. Hoffman sagde:

Vi er også interesseret i at finde ud af, hvordan variationer i klimaet påvirker disse sæler. De er afhængige af krill, som igen påvirkes af vejrsystemer som El Nino.

Tidligere undersøgelser har afsløret, at marine dyr som sæler, havløver og hvalrosser har en tendens til at vende tilbage til deres fødekolonier for at opdrætte. I en undersøgelse fandt forskere, at kvindelige grå sæler ved North Rona og Isle of May i Skotland valgte dukkepladser inden for 100 meter fra hvor de blev født.

Og for kun få år siden opdagede Hoffman og kolleger også, at når sælerne først har fundet et sted at have deres hvalpe, er de bemærkelsesværdigt tro mod det og vender tilbage inden for et par meter avlssteder, de havde brugt i tidligere år. Hoffman forklarede:

Hvis både mænd og kvinder vender tilbage til de samme pletter år efter år, kan dette skabe stabile kvarterer og kan begrænse konflikten i kolonien.

Men om kvinder vender tilbage til deres fødesteder for at opdrætte var uklart indtil nu.

For at finde ud af det, analyserede Hoffman og Dr. Jaume Forcada fra British Antarctic Survey (BAS) bevægelserne af sæler på en brostensbelagte strand omtrent halvdelen af ​​størrelsen på en fodboldbane på Bird Island i South Georgia. Kolonien her er tæt: ca. 600 hunner og op til 200 mænd kæmper typisk for plads.

For at gøre dette mærkede forskerne 335 kvindelige sæler kort efter, at de blev født, samtidig med, at de præcist registrerede, hvor de blev født. Mærkerne, de brugte, ligner dem, som dyrlæger bruger på huskatte og hunde.

En måned senere monterede de også plastikmærker på sælernes flipper for at gøre identifikationen lettere.

Et par år senere lykkedes det forskerne at spore 38 ud af de 335 hunner, de havde tagget. Forskerne brugte en forhøjet stilladsgang, der blev bygget af BAS-forskere for flere årtier siden for at registrere sælernes bevægelser. Gangbanen lader forskere nøjagtigt registrere placeringerne af individuelle sæler til den nærmeste meter med minimal forstyrrelse.

Ud over at finde ud af, at kvinder foretrækker at opdrætte nøjagtigt, hvor de blev født, fandt Hoffman og Forcada, at efterhånden som mødre blev mere erfarne, faldt afstanden mellem ynglepladsen og hvor de blev født. Hoffman sagde:

Efterhånden som hunnerne bliver mere erfarne, er de mere i stand til at komme tilbage til deres fødselssted.

Efter at have etableret denne evne, siger Hoffman, at en af ​​de næste ting at finde ud af, er, hvordan i alverden de styrer det.