Sophie Nowicki på svagt underbukken fra det vestantarktiske isark

[nggallery id = fyr-ø-gletsjer]

Forskere, der studerer polar is, ser nøje på Antarktisens Pine Island Glacier. Denne gletscher drænes fra det vestantarktiske isark - den største ismasse på Jorden. I de senere år har Pine Island Glacier drænet isen i havet med en hurtigere hastighed. EarthSky talte med Sophie Nowicki fra Goddard Space Flight Center i Greenbelt, Maryland om denne gletsjer. Hun fortalte os, at forskere har kaldt dette område for det “svage underbukken” i det vestantarktiske isark.

Dr. Nowicki sagde, at der er en lille ishylde foran Pine Island Glacier, mod søsiden, mod Amundsenhavet. Som en kork i en vinflaske har ishylden forhindret gletsjeren i at dræne lige ned i havet. Men ishylden er svækket. Det har været tyndere i nogen tid. Det menes, at relativt varmt havvand har skabt et udvidet hulrum under ishylden, der nu strækker sig til et område på 1.000 kvadratkilometer. Efterhånden som ishylden, der "korkede" Pine Island Glacier, er tyndet, er gletsjeren flydende hurtigere i havet.

Desuden mangler Pine Island Glacier en geologisk barriere for at stoppe en tilbagetrækning af isen, når den først er startet. Med andre ord er der ikke noget, der tyder på en stigning i højden på gletscherbedets landside. En sådan stigning ville hjælpe med at stabilisere gletsjeren. Uden denne stigning kan jordforbindelse - eller punkt hvor gletsjeren går fra land til hav - forventes at trække sig kontinuerligt. En sådan tilbagetog er faktisk blevet observeret for Pine Island Glacier. Dr. Nowicki sagde:

Efterhånden som Pine Island Glacier udleder mere is i havet, vil havniveauet stige. Og det vil påvirke kystregioner i hele verden.

Pine Island Glacier bevæger sig meget is. Satellitmålinger har vist, at det har et større nettobidrag af is til havet end noget andet isdreneringsbassin i verden. I løbet af de senere år, efterhånden som isbreens hastighed af isstrømning i havet er steget, er Pine Island-gletsjerens bidrag til stigning i havniveauet også steget.

Isstrømme tegner sig for det meste af isen, der smelter i havet fra det vestantarktiske isark. Pine Island Glacier er en af ​​de største af disse isstrømme. Det er en bevægende flod af is, der flyder over det vestantarktiske isark, der dræner masse fra det indre af kontinentet i havet. Pine Island Glacier - og en anden gletschere, kaldet Thwaites - dræner sammen 20 procent af det vestantarktiske isark.

Kunne det vestantarktiske isark falde sammen?

Store dele af det vestantarktiske isark sidder på en seng, der er under havoverfladen. Ispladen som helhed kan være ustabil og kan desintegrere hurtigt.

Som helhed indeholder det vestantarktiske isark et volumen vand svarende til 57 meter global stigning i havniveauet. Ingen antyder, at hele det vestantarktiske isark smelter og hæver havniveauet med det beløb. Men mange forskere har antydet, at det vestantarktiske isark er ustabilt og delvist kan kollapse. Hvis det gjorde det, kunne det hæve havniveauet med flere meter.

Is, der bryder foran Pine Island Glaciers ishylde. (Fotokredit: Tom Kellogg)

Forskere som Sophie Nowicki mener, at det er kritisk at studere Pine Island-gletsjeren og det vestantarktiske isark, hvori det flyder.

Disse forskere mener, at et opvarmende klima kan have stor indflydelse på denne del af verden. Samtidig ved de, at de ikke helt forstår de processer, hvorpå isstrømmene i dette område dræner deres is til havet. Der er stadig mange spørgsmål, og forskere forsøger at besvare dem.