I dag i 2003: Muligheden sprænger ud til Mars

Det dramatiske billede af NASAs Mars Exploration Rover Opportunity's skygge blev taget på sol 180 (26. juli 2004) af roverens forreste fare-undgåelseskamera, da roveren flyttede længere ind i Endurance Crater i Meridiani Planum-regionen i Mars. Billede via NASA / JPL-Caltech.

7. juli 2003. På denne dato sprængte NASAs Mars Rover Opportunity på en rejse til Mars. Efter at have rejst i syv måneder gennem rummet, landede Opportunity på Mars 'Meridiani Planum den 25. januar 2004, tre uger efter, at dens tvillingrover Spirit berørte på den anden side af planeten. Spirit stoppede med at bevæge sig hen over Mars 'overflade i 2009, og den stoppede med at sende signaler tilbage til Jorden i 2010. I mellemtiden overgik muligheden - designet til kun at vare 90 martardage og rejse 1.100 meter (1000 meter) over Mars' overflade - stort set alle forventninger i dens udholdenhed, videnskabelige værdi og levetid. Det blev et af de mest succesrige modspil ved interplanetær efterforskning, som effektivt sluttede i 2018 (og officielt sluttede i 2019) efter ca. 15 år med at udforske Mars 'overflade.

Ud over at overskride sin forventede levetid med 60 gange, rejste rover mere end 45 km (45 km), da den nåede sit mest passende endelige hvilested i Mars 'Perseverance Valley. Opportunity rover stoppede med at kommunikere med Jorden, da en alvorlig Mars-bred støvstorm tæppet sin placering i juni 2018. Antagelig påvirkede stormen roverens solpaneler. Mulighedens endelige meddelelse blev modtaget 10. juni 2018.

Et lag støv dækker Opportunits solarrays efter en støvstorm i januar 2014 tilbage, men i marts 2014 var meget af støvet sprængt væk. Billede via NASA / JPL Caltech / Cornell / Arizona State.

Men det vidste NASA endnu ikke. I løbet af sensommeren og efteråret 2018 gennemførte ingeniører i Space Flight Operations Facility på NASAs Jet Propulsion Laboratory (JPL) en mangefacetteret otte måneders genopretningsstrategi i et forsøg på at tvinge roveren til at kommunikere. De sendte mere end tusind kommandoer til roveren ... men der var intet svar. I det, der blev en måneder lang udstrømning af følelser, begyndte pladsfans på Twitter og andre sociale medieplatforme hashtags #TankYouOppy og #GoodnightOppy.

Rumteknikere gjorde deres sidste forsøg på at genoplive muligheden den 12. februar 2019, startende med en ”wake-up song”, der blev spillet i kontrolrummet på JPL. Missionens vigtigste efterforsker, Steve Squyres, havde valgt Jeg vil se dig, som udført af Billie Holiday. Kl. 20.10 flød Helligdags ulykkelige stemme op fra kommandovolvet:

Jeg ser dig på alle de gamle kendte steder, som dette hjerte af mig omfavner.

Som det var forventet på det tidspunkt var disse endelige bestræbelser på kommunikation ikke til nytte. Muligheden forblev tavs på Mars's overflade. Projektleder John Callas fortalte tilskuerne af NASA-ansatte, der var samlet til afsked transmission:

Dette er en hård dag. Selvom det er en maskine og vi siger farvel, er det stadig meget hårdt og meget gripende, men vi var nødt til at gøre det. Vi kom til det punkt.

Kunstnerens koncept af Mars Opportunity rover. Billede via NASA.

Fra den dag, muligheden kom i land, samarbejdede et team af missionsingeniører, rover-chauffører og videnskabsfolk på Jorden for at overvinde udfordringer og få rover fra det ene geologiske sted på Mars til det næste. De plottede brugbare veje over ulendt terræn, så den martiske opdagelsesrejsende på 174 kilo (174 kg) kunne manøvrere rundt og til tider over klipper og sten, klatre på grusstråede skråninger så stejle som 32 grader (en jordnær rekord), sonde kratergulve, bjergene på toppen og krydse mulige tørre flodbed. Dens sidste venture bragte det til den vestlige del af Perseverance Valley. Mulighedens resultater inkluderer:

- Indstille en en-dages Mars-kørselsrekord den 20. marts 2005, da den kørte 220 meter (220 meter).
- At vende tilbage til mere end 217.000 billeder, inklusive 15 360-graders farvepanoramaer.
- Udsættelse af overfladerne på 52 klipper for at afsløre friske mineraloverflader til analyse og ryddet 72 yderligere mål med en børste for at forberede dem til inspektion med spektrometre og en mikroskopisk billeddannelse.
- At finde hæmatit, et mineral, der dannes i vand, på dets landingssted.
- Opdage stærke indikationer ved Endeavour krateret om virkningen af ​​gammelt vand svarende til det drikkelige vand i en dam eller sø på Jorden.

I videoen nedenfor taler Steve Squyres om muligheden for mission og dens betydning

Alle disse resultater var ikke uden den lejlighedsvise udenjordiske hindring. I 2005 alene mistede muligheden styringen til et af sine forhjul, en fast varmeapparat truede med at begrænse roverens tilgængelige kraft alvorligt, og en Mars-rippel fangede den næsten for godt. To år senere, en støvstorm på to måneder kæmpede roveren før han vendte sig tilbage. I 2015 mistede muligheden brugen af ​​sin 256 megabyte flashhukommelse, og i 2017 mistede den styringen til sit andet forhjul.

Hver gang roveren stod overfor en hindring, fandt og implementerede Opportunits team på Jorden en løsning, der gjorde det muligt for rover at hoppe tilbage. Den massive støvstorm, der tog form i sommeren 2018, viste sig imidlertid for meget for historiens mest senior Mars-opdagelsesrejsende.

Mars-efterforskningen fortsætter. NASAs InSight-lander, der blev berørt den 26. november 2018, er lige begyndt på sine videnskabelige undersøgelser. Curiosity rover har udforsket Gale Crater i mere end seks år. Og NASA's Mars 2020 rover og Det Europæiske Rumfartsagentur ExoMars rover lancerer begge i juli 2020 og bliver de første rover-missioner designet til at søge tegn på fortiden mikrobielt liv på den røde planet.

Opportunity rover indeholdt en række videnskabelige værktøjer. Et af dets hovedmål var søgningen efter tegn på vand på den røde planet, da vandet så vidt vi ved er nødvendigt for livet. Billede via NASA / JPL-Caltech / Cornell.

Nederste linje: NASAs Opportunity rover, der blev lanceret til Mars den 7. juli 2003. Den afsluttede officielt sin mission den 13. februar 2019.