Whoa. Det er 30 år siden vores første og sidste besøg i Neptune

Voyager 2 erhvervede dette billede færre end 5 dage før dets nærmeste tilgang til Neptune den 25. august 1989. Du kan se Neptunes store mørke plet - en storm i dens atmosfære - og den lyse, lyseblå sky af skyer, der ledsager stormen. Læs mere om dette billede via NASA / JPL-Caltech.

Genoptrykt fra NASA.

For tredive år siden, den 25. august 1989, lavede NASA's Voyager 2-rumfartøj et tæt flyve over Neptune, hvilket gav menneskeheden sin første nærbillede af vores solsystemets ottende planet. Markering af afslutningen af ​​Voyager-missionens Grand Tour af solsystemets fire gigantiske planeter - Jupiter, Saturn, Uranus og Neptune - der først også var en sidste: Intet andet rumfartøj har besøgt Neptun siden. Ed Stone, professor i fysik ved Caltech og Voyagers projektforsker siden 1975, sagde:

Voyager planetariske program var virkelig en mulighed for at vise offentligheden, hvad videnskab handler om. Hver dag lærte vi noget nyt.

Planeten, som Voyager 2 afslørede, blev indpakket i teal- og koboltfarvede bånd af skyer, lignede en blåhuket søskende til Jupiter og Saturn, den blå indikerer tilstedeværelsen af ​​metan. En massiv, skiferfarvet storm blev kaldt Great Dark Spot, svarende til Jupiters Great Red Spot. Seks nye måner og fire ringe blev opdaget.

Voyager 2 tog disse 2 billeder af ringerne i Neptune den 26. august 1989 lige efter nærmeste tilgang. Neptuns 2 hovedringe er tydeligt synlige; 2 svagere ringe er synlige ved hjælp af lange eksponeringstider og baggrundsbelysning fra solen. Læs mere om dette billede via NASA PhotoJournal.

Under mødet ændrede ingeniørholdet omhyggeligt sondens retning og hastighed, så det kunne gøre et tæt flyby af planetens største måne, Triton. Flybyen viste tegn på geologisk unge overflader og aktive gejsere, der spydede materiale skyward. Dette indikerede, at Triton ikke blot var en solid iskugle, selvom den havde den laveste overfladetemperatur for ethvert naturligt legeme observeret af Voyager: minus 391 grader Fahrenheit (minus 235 grader Celsius).

Afslutningen af ​​Neptune flyby markerede starten på Voyager Interstellar Mission, der fortsætter i dag, 42 år efter lanceringen. Voyager 2 og dets tvilling, Voyager 1 (som også var fløjet af Jupiter og Saturn), fortsætter med at sende forsendelser tilbage fra vores ydersiden af ​​vores solsystem. På tidspunktet for Neptun-mødet var Voyager 2 omkring 4, 7 mia. Km fra Jorden; i dag er det 11 milliarder miles (18 milliarder km) fra os. Den hurtigere bevægende Voyager 1 er 21 milliarder miles (21 milliarder km) fra Jorden.

Er på vej

Da Voyager 2 nåede Neptune, havde Voyager-missionsteamet afsluttet fem planetariske møder. Men den store blå planet stillede stadig unikke udfordringer.

Cirka 30 gange længere væk fra solen end Jorden er, får den iskæmpe kæmpe kun ca. 0, 001 gange den mængde sollys, Jorden gør. I så lavt lys krævede Voyager 2s kamera længere eksponeringer for at få kvalitetsbilleder. Men fordi rumfartøjet ville nå en maksimal hastighed på ca. 90.000 km / t i forhold til Jorden, ville en lang eksponeringstid gøre billedet uskarpt. (Forestil dig at prøve at tage et billede af et vejskilt fra vinduet i en hurtig bil.)

Så teamet programmerede Voyager 2's thrustere til at skyde blidt under den tætte tilgang, rotere rumfartøjet for at holde kameraet fokuseret på sit mål uden at afbryde rumfartøjets samlede hastighed og retning.

Sondens store afstand betød også, at når radiosignaler fra Voyager 2 nåede Jorden, var de svagere end andre flybys. Men rumfartøjet havde fordelen med tiden: Voyagers kommunikerer med Jorden via Deep Space Network, eller DSN, der bruger radioantenner på steder i Madrid, Spanien; Canberra, Australien; og Goldstone, Californien. Under Voyager 2s Uranus-møde i 1986 var de tre største DSN-antenner 64 meter (210 fod) brede. For at hjælpe med Neptune-mødet udvidede DSN opvasken til 70 meter (230 fod). De inkluderede også nærliggende antenner, der ikke var DSN, til at indsamle data, herunder en anden 64 meter (210 fod) skål i Parkes, Australien og flere 25 meter (82 fod) antenner i Very Large Array i New Mexico.

Indsatsen sikrede, at ingeniører kunne høre Voyager højt og tydeligt. Det øgede også, hvor meget data der kunne sendes tilbage til Jorden i en given periode, hvilket gjorde det muligt for rumfartøjet at sende flere billeder tilbage fra flybyen.

Være der

I ugen op til det tætte møde i august 1989 var atmosfæren elektrisk ved NASAs Jet Propulsion Laboratory i Pasadena, Californien, der administrerer Voyager-missionen. Da billeder, der blev taget af Voyager 2 under sin Neptune-tilgang, foretog den fire timers rejse til Jorden, ville Voyager-teammedlemmer mængde rundt om computerskærme rundt om i laben for at se. Stone sagde:

En af de ting, der gjorde, at Voyager-planetens møder adskiller sig fra missionerne i dag, er, at der ikke var noget internet, der ville have gjort det muligt for hele teamet og hele verden at se billederne på samme tid. Billederne var tilgængelige i realtid på et begrænset antal placeringer.

Men holdet var forpligtet til at give de offentlige opdateringer så hurtigt som muligt, så fra 21. august til 29. august ville de dele deres opdagelser med verden under daglige pressekonferencer. Den 24. august udsendte et program kaldet Voyager All Night regelmæssige opdateringer fra sondens nærmeste møde med planeten, som fandt sted klokken 04 GMT (kl. 21 i Californien den 24. august).

Næste morgen besøgte vicepræsident Dan Quayle laboratoriet for at rose Voyager-teamet. Den aften spillede Chuck Berry, hvis sang Johnny B. Goode var med på Golden Record, der fløj med begge Voyagers, og spillede ved JPLs fejring af bragden.

Chuck Berry (l) og Carl Sagan (r) ved en Voyager 2 Neptune flyby-fest i august 1989. Berrys sang Johnny B. Goode er den eneste rock 'n' roll sang på Golden Records, der i øjeblikket rejser ud i det interstellare rum ombord på Voyagers 1 og 2. Billed via NASA.

Naturligvis strækker Voyagers resultater langt ud over den historiske uge for tre årtier siden. Begge sonder er nu kommet ind i det interstellare rum efter at have forladt heliosfæren - den beskyttende boble omkring planeterne skabt af en højhastighedsstrøm af partikler og magnetiske felter spydet udad af vores sol.

De rapporterer tilbage til Jorden om ”vejret” og forholdene fra denne region fyldt med snavs fra stjerner, der eksploderede andre steder i vores galakse. De har taget menneskehedens første spændende skridt ind i det kosmiske hav, hvor ingen andre operative sonder er flyvet.

Voyager-data supplerer også andre missioner, herunder NASAs Interstellar Boundary Explorer (IBEX), som eksternt registrerer den grænse, hvor partikler fra vores sol kolliderer med materiale fra resten af ​​galaksen. Og NASA forbereder den Interstellar Mapping and Acceleration Probe (IMAP), der skal lanceres i 2024, for at udnytte Voyagers observationer.

Voyagerne sender deres fund tilbage til DSN-antenner med 13-watts sendere - omkring nok strøm til at køre en køleskabs lyspære. Stone sagde:

Hver dag rejser de et sted, hvor menneskelige sonder aldrig har været før. 42 år efter lanceringen, og de udforsker stadig.

Besøg https://voyager.jpl.nasa.gov/ for mere information om Voyager-missionen

For flere billeder af Neptune taget af Voyager 2 besøg https://voyager.jpl.nasa.gov/galleries/images-voyager-took/neptune/

Neptun og dens store måne Triton via Voyager 2.

Kort sagt: Det er 30 år siden Voyager 2 besøgte Neptune som en del af Voyagers 'Grand Tour af vores solsystemets fire gigantiske planeter. Fra i dag er intet andet jordisk rumfartøj vendt tilbage til Neptune.

Via NASA